在总决赛先拿两胜,太阳却眼睁睁看着雄鹿扭转战局、扬长而去,平心而论,雄鹿的确比太阳更接近冠军,原本本赛季目标只放在重返季后赛的太阳,仍给了球迷美好的一季,只是若以争冠为标准,那太阳欠缺的元素,将会是今年休赛季高层操盘的重要课题。

历经了两场在凤凰城的胜利,当2021总决赛进入第一个移动日时,也许太阳球迷期待的是,当支持的球员们下一次回来凤凰城时,要嘛带着胜利在自己家里结束系列赛、触碰冠军奖杯,最好是已经不必再有任何赛事出现,能在大街上迎接球员们在游览车上高举奖杯。最差最差,是希望能在下次回来时拿下赛点的胜利,至少给整座城市一个距离冠军剩最后一步的希望。

但最终事与愿违,从最理想到最低标的目标都没有实现,太阳带着两胜领先,距离总冠军只差两胜之后,再也没有拿下任何一场胜利,甚至连重返主场的第五战,都在首节取得16分领先后遭到逆转,让买光主场门票的超过16500个主场观众,只能在比赛结束后眼睁睁看着来访的雄鹿取得赛点,而他们再也等不到下一次替主队应援的时刻到来。

4:2,打完六场比赛后,雄鹿击败了太阳,拿下2021年的总冠军,这是雄鹿队史第二座、也是等了50年以后再次拿到的总冠军,当雄鹿庆祝终结这50年的冠军干旱期后,也可说是在两队「第二次交手」上再次取胜。同样在1968年扩编加入NBA的雄鹿和太阳,在隔年碰上第一次战争,当时两队要以掷铜板决定状元签归属,雄鹿赢得了状元签,选进当时威震天下的大学第一中锋贾巴尔r,也就是后来成为NBA史上得分王的传奇中锋,得到天降大物的雄鹿马上谷底翻身,在1971年拿下队史首冠,这算是太阳和雄鹿第一次「正面交手」,但在53年后,真正在场上的过招,依旧是雄鹿获胜,等于雄鹿两座冠军,都有踩着太阳的背景。

最终六场大战过去,雄鹿就是表现得比太阳更好的一支球队,让太阳这整趟季后赛的惊奇之旅划下句点,固然太阳在今年季后赛晋级的过程中多少有一点运气成份,但要说他们绝对没有和雄鹿抗衡的能力、不配拿到总冠军,也是无稽之谈,在前四场比赛太阳占优势的时间甚至占多数,绝对具备竞争能力,只是到头来,太阳成为一支能在季后赛有竞争力的球队,却不足以成为一支冠军球队。

太阳今年季后赛之所以被认为惊奇,最大原因就是这是一支过去十年都没有打过季后赛的球队,先发五人中,固然克劳德过去都待在季后赛球队,上季甚至跟热火杀到总决赛,克里斯·保罗 更是季后赛识途老马,但另外三位责任吃重的先发主力德文·布克、德安德烈·艾顿、麦凯·布里吉斯今年都是季后赛初体验。

当然,布克到总决赛仍有两场40+的爆量砍分秀,西区决赛首战40分大三元更是生涯代表作,今年季后赛总计601分写下史上首次季后赛的最高得分纪录,艾顿在前两轮比下两位顶尖内线,西区决赛又肆虐快船禁区,包括第二战经典的致胜灌篮,布里吉斯吃重的防守责任,总决赛第二战更轰进27分成为致胜功臣,这三人都有精彩的表现,但我们也无法忽略,布克在西冠和总决赛分别被贝弗利游走犯规边缘的侵略性防守与霍勒迪货真价实的严防针对时都出现失控的进攻选择,艾顿不论是否害怕陷入犯规麻烦,面对快船的围捕和雄鹿双塔的对抗时终究有手软的情况,布里吉斯更在底角的攻击位置被占据后就时常在攻击端隐形,而且直到总决赛走到第六战,依旧有忘记字母哥可怕的追防能力而让快攻上篮成了追魂锅的画面。

总决赛前两场,太阳的年轻核心看起来要续演惊奇,但到了中段战以后,却不时出现显然是在季后赛缴学费的画面,加上原本有经验的两人里,克劳德原本攻击起伏就很大,又负担吃重的防守责任无暇出手相助,CP3不论是体能下滑或是真如西冠结束时透露的有伤在身,总之也不如西区季后赛时稳定,逐渐失控的太阳,终究在年轻球员的经验劣势中与胜利渐行渐远。

季后赛是防守的战场,这句话是自古名言,但其实太阳在总决赛落败,却绝对是进攻的问题。论防守太阳已经非常努力守住雄鹿了,甚至在第六战改变策略,让布里吉斯去防守霍勒迪的配对也算有效果,但不得不承认,第四战的米德尔顿、第五战的霍勒迪、第二战开始的字母哥都进入无解的状态,其中仅有第五战霍勒迪多次利用挡拆后的状况值得探讨,其他时刻已经可以看见布里吉斯几乎把手贴在米德尔顿脸上、或是艾顿已经逼字母哥后仰跳投,这些高难度的出手能命中,也只能佩服雄鹿。

太阳真正的问题在攻击,季后赛是持球点的舞台,当体系、战术被短期内频繁交手破解时,就是需要持球点靠自身的力量替球队创造机会,太阳在前三轮都做得很好,CP3和布克凌虐对手内线的画面屡见不鲜,甚至在前两战也把洛佩兹打出破口,但当雄鹿收起后场防守漏洞、大为利用前场身材优势建构协防网后,比赛进入两边持球点互相对决的场面,而对照雄鹿三星齐发,太阳仅有逐渐失控的布克和不知为何不再稳如泰山的CP3,双方高下立判。

原本太阳常规赛的持球就有极高比例集中在布克和CP3身上,季后赛两人USG%更提升、所有前场更低,当艾顿面对整趟季后赛以来最辛苦的禁区对抗,前三轮还偶尔能在板凳开火的佩恩面对人高马大的雄鹿近乎消失,就算有佩恩,太阳的持球点仍都是后场,少了佩恩更让攻击陷入贫乏

以西区决赛的对手快船为例,前场有莫里斯、后场有杰克逊,佩恩还可以算是穷人版的RJ,但太阳真正欠缺莫里斯这种类型的前锋去和雄鹿前场搅和,对照雄鹿有鲍比·波蒂斯 板凳支援火力,太阳前场攻击的缺乏,成了不敌雄鹿的主因。

拿下本赛季最佳行政人员奖,詹姆斯·琼斯的操盘获得奖项肯定,但他的操盘,却终究造成太阳最后在总决赛的结局。在此不是要直接否定琼斯的决定,毕竟对于过去十年都无缘季后赛的太阳来说,追求提升地板、更有前进季后赛的把握绝对有其意义,老实说太阳真正暴露深度的问题,也是在总决赛首战达里奥·沙里奇伤到十字韧带自此缺阵、托瑞·克雷格第二战和字母哥相撞后状况大受影响才出现,但其实太阳的阵容变化不大,内线仅艾顿,前场克雷格功能和克劳德相同,布里吉斯和卡麦隆·强森也是类似的3D,太阳的换人变成单纯的轮替、顶多是侧翼安排造成的阵型和防守涵盖范围不同,以持球攻击来看能造成的变化不多。

太阳和雄鹿在深度上的差异是,雄鹿在弃用布林·福布斯之后也是八人轮替,但杰夫·蒂格、帕特·康納頓、波蒂斯 都是功能和先发球员不同的broken-play opperator,而太阳却欠缺这种球员,而且在太阳本赛季终于成为强权之前的几次选秀会投资,虽然有18年的艾顿和布里吉斯两位主力,却没有如雄鹿得到康納頓和因伤缺阵的但丁·迪文森佐这样的支援。

例如在2019选秀会,太阳换得沙里奇和第11顺位后,依照琼斯高地板需求选择原本预期落点都在20顺位后的强森,2020年选秀会,太阳又用第10顺位选了预期落点同样在20顺位后的杰伦·史密斯,不是说他们不好,尤其是强森的确成为板凳上重要的射手,但大致功能仍和布里吉斯类似,若2019年太阳能选布兰登·克拉克,就多了一个防守端可以和雄鹿禁区周旋的球员,2020若太阳选特里泽·哈里伯顿或薩迪克·貝,都可以得到另一个持球选择,若再追溯到2019年用乔希·杰克逊 换杰文·卡特,固然当时有JJ的场外因素可能导致琼斯放弃,但杰文·卡特和杰伦·史密斯在季后赛都只是板凳末端的角色,无法提供任何帮助,若换成上述几人,的确可能让人有多一点期待空间。

这也是操盘最困难、也最必须要做抉择的地方,目标是季后赛,只要努力提升球队地板就能达成,但目标若是争冠,就必须要有推高天花板的可能才做得到,而在现代篮球攻击比重提升的情况下,太阳欠缺的元素,需要琼斯改变操盘方针才有弥补的机会。

根据太阳的薪资结构,目前主要轮替内的球员仅佩恩会成为自由球员,以他本赛季在板凳开火的某些亮点,去市场上寻找更好的身价并非空想,代表太阳可能必须寻找替代人选,但 不论是选秀会或是底薪挖宝,都不无可能再找到这种砍分型后卫,这还不算太严重的问题。

但根据各种市场消息都可见,本赛季在太阳擦亮王牌控卫招牌后,CP3很有可能不执行下个球季仅剩一年超过4400万的球员选项,希望能重签一张平均年薪略低一些、长度和总值更大的合约,一般风声内讨论的价码,大约是3年9000万到1亿,以太阳本赛季对他巨大的依赖,尽管有多一年他会更老一岁的风险,但在真正确定能找到下一个明星主控前,太阳都没有失去CP3的本钱。

而且,今年夏天艾顿和布里吉斯都有谈延长合约的权利,而谈妥后的延长合约无疑薪资会提升,一般认为艾顿无疑是平均年薪约3000万的顶薪,标准当代3D产物的布里吉斯平均年薪则可能上看1800万到2000万。也就是若除了留下CP3后没有任何变动,2022-23赛季开始,太阳在布克、CP3、艾顿、布里吉斯、克劳德、沙里奇这六人身上就要花上近1亿3000万,届时将只剩一个中产条款可用,而且这还是几乎没有解决现有阵容缺陷的情况。

也就是说,2021-22将是太阳最后一个享受主力新秀薪资红利的球季,今年休赛季的操盘就更为重要,若要一次把前场战力升级到增加一个重要的持球点,那就代表沙里奇、克劳德、布里吉斯三人可能要送出两人,若想维持现有高地板的基础,就代表必须在自由市场上找到一些愿意只签一年短约的攻击选择,例如过去两季都是短约的卡梅隆·安东尼,就是如前述能提升球队经验、攻击、深度的可能人选,不过以他和拓荒者合作愉快的状况来看,太阳也不一定能抢到手。另外即使在有佩恩的情况下,太阳都需要能分担CP3组织责任的控卫,如果休赛季很可能会失去佩恩的话,一个堪用的后卫也是需要的。

未能走完2021的最后一里路,尽管已经超出预期,对于生涯指上犹虚的CP3仍难免有些可惜,客观思考,若本赛季因伤所苦的强权卷土重来,体质不见得这么出色的太阳未必有比今年更好的机会,显然就CP3的角度,2021-22无疑是必须招兵买马再拼一次冠军梦的球季,若琼斯真正必须要打造一支以争冠为目标的球队,那这个夏天的操盘,就至少必须要填补前述太阳和冠军之间欠缺的元素。

惊喜的球季之后,最困难的是延续挑战,如果已经放手一搏完成夺冠美梦也罢,欠缺临门一脚、必须在下季再拼一把的话,面对各种操盘上的难处,琼斯今年夏天的功课绝对会比过去两年更为艰难。

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